. DES CHERCHEURS RÉVÈLENT LES SECRETS CACHÉS DES FOURMIS - SCIENCE

Des chercheurs révèlent les secrets cachés des fourmis

Un groupe de fourmis de feu mesurant environ un pied de diamètre.
Maggie de CC BY 2.0, utilisateur de Flickr. Un groupe de fourmis de feu mesurant environ un pied de diamètre.

Lorsqu'elles sont menacées par les inondations, les fourmis de feu ont une stratégie étonnante pour déplacer leur colonie en sécurité. Ils s'assemblent dans un radeau vivant, qui est étonnamment flottant même dans des courants violents. Lorsque le radeau atteint la terre ou un arbre, les fourmis sortent de l'eau pour se mettre en sécurité.

Un nouvel article publié dans le Journal of Experimental Biology jette un regard plus profond, littéralement, sur ces colonies flottantes. Pour étudier la structure intérieure du radeau, des chercheurs de Georgia Tech ont gelé le radeau et l'ont scanné à l'aide d'un scanner miniature.

En plus de se saisir les uns les autres avec leurs jambes, les fourmis de feu se connectent également à leurs voisins à l'aide de coussinets adhésifs et de leurs mandibules. Les chercheurs ont analysé 440 fourmis et ont constaté qu’une fourmi en moyenne établissait 14 connexions en s’attachant à 4, 8 voisins. Les fourmis orientent leurs corps perpendiculairement les uns aux autres.

"C'est un peu comme regarder dans un entrepôt et voir l'échafaudage et les poutres en I", a déclaré le professeur adjoint de Georgia Tech, David Hu, dans un communiqué de presse.

Bien que les fourmis puissent supporter une force représentant 400 fois leur poids corporel, elles restent néanmoins suffisamment éloignées les unes des autres pour empêcher la structure globale de couler. "En augmentant la distance, le radeau reste poreux et flottant, permettant à la structure de rester à flot et de rebondir à la surface lorsque les forts courants fluviaux l'en submergent", a déclaré Nathan Mlot, étudiant diplômé de Georgia Tech, qui avait déjà publié un article sur le thème des fourmis. .

Ils ont également constaté que les petites fourmis combleraient les trous autour des membres les plus importants de la colonie, rendant le radeau plus étanche.

Bien que nous ayons de nouvelles connaissances sur la construction physique du radeau, les chercheurs ne comprennent toujours pas comment les fourmis savent où aller ou quoi faire.

Hu suggère qu'une meilleure compréhension de ce comportement de fourmi pourrait un jour aider les scientifiques à fabriquer des robots à assembler par eux-mêmes. De fait, les colonies d'insectes ont déjà inspiré les ingénieurs de l'Institut Wyss de Harvard pour le génie à inspiration biologique.