. PIC D'EAU ET PÉNURIE ALIMENTAIRE - SCIENCE

Pic d'eau et pénurie alimentaire

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© Lester Brown

Au niveau international, les conflits liés à l'eau entre pays font la une des journaux. Mais au sein des pays, c’est la concurrence de l’eau entre villes et fermes qui préoccupe les dirigeants politiques. Ni l'économie ni la politique ne favorisent les agriculteurs. Ils perdent presque toujours en faveur des villes.

En effet, dans de nombreux pays, les agriculteurs sont désormais confrontés non seulement à une diminution de l’approvisionnement en eau, mais également à une part décroissante de cette offre. Dans de vastes régions des États-Unis, telles que le sud des Grandes Plaines et le Sud-Ouest, pratiquement toute l'eau est maintenant parlée. Les besoins croissants en eau des grandes villes et de milliers de petites villes ne peuvent souvent être satisfaits qu'en prenant de l'eau à l'agriculture. À mesure que la valeur de l'eau augmente, de plus en plus d'agriculteurs vendent leurs droits d'irrigation aux villes, laissant leurs terres s'assécher.

Dans l'ouest des États-Unis, il ne se passe pratiquement pas un jour sans l'annonce d'une nouvelle vente. La moitié ou plus de toutes les ventes sont réalisées par des agriculteurs individuels ou leurs districts d'irrigation dans les villes et les municipalités. Le risque est que les terres maintenant productives redeviennent désertiques. Le Colorado, avec une population en croissance rapide, possède l'un des marchés de l'eau les plus actifs au monde. Les villes et les villages de toutes tailles achètent les droits d’eau d’irrigation des agriculteurs et des éleveurs. Dans le bassin de la rivière Arkansas, qui occupe le quart sud-est de l'État, Colorado Springs et Aurora (une banlieue de Denver) ont déjà acheté des droits d'utilisation de l'eau à un tiers des terres agricoles du bassin. Aurora a acheté des droits sur de l'eau qui était autrefois utilisée pour irriguer 19 000 acres de terres cultivées dans la vallée de l'Arkansas. La US Geological Survey estime que 400 000 acres de terres agricoles se sont asséchées entre 2000 et 2005.

Le Colorado n'est pas le seul à perdre de l'eau d'irrigation. Les agriculteurs indiens perdent également de l'eau au profit des villes. C'est particulièrement frappant à Chennai (anciennement Madras), une ville de 9 millions d'habitants sur la côte est. En raison de l'incapacité du gouvernement de la ville à fournir de l'eau à un grand nombre de ses habitants, une industrie de camions-citernes en plein essor a émergé. Elle achète de l'eau à des agriculteurs voisins et la transporte aux habitants assoiffés de la ville.

Pour les agriculteurs proches de la ville, le prix du marché de l'eau dépasse de loin la valeur des récoltes qu'ils peuvent produire avec. Malheureusement, les 13 000 pétroliers transportant de l'eau à Chennai exploitent les ressources en eau souterraines de la région. Les nappes phréatiques sont en chute et les puits peu profonds sont asséchés. En fin de compte, même les puits les plus profonds s’assècheront, privant les communautés rurales de leur approvisionnement en nourriture et de leurs moyens d’existence. L'intensification de la concurrence pour l'eau au niveau local a amené le ministre indien des ressources en eau à affirmer qu'il était en fait le ministre des conflits liés à l'eau.

Dans la compétition pour l’eau entre les agriculteurs d’une part et les villes et les industries de l’autre, l’économie ne favorise pas l’agriculture. Dans des pays tels que la Chine, où le développement industriel et les emplois qui en découlent constituent un objectif économique national primordial, l’agriculture est en train de devenir le principal bénéficiaire de l’approvisionnement en eau.

Dans les pays où pratiquement toute l'eau a été réclamée, comme en Afrique du Nord et au Moyen-Orient, les villes ne peuvent généralement obtenir plus d'eau qu'en l'utilisant pour l'irrigation. Les pays importent ensuite des céréales pour compenser la perte de production céréalière. Comme il faut 1 000 tonnes d'eau pour produire 1 tonne de grain, l'importation de grain est le moyen le plus efficace d'importer de l'eau. De même, le commerce des contrats à terme sur les céréales est, dans un sens, le commerce des contrats à terme sur l'eau. Dans la mesure où il existe un marché mondial de l’eau, il s’incarne dans le marché mondial des céréales.

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De la planète aux plaques vides: la nouvelle géopolitique de la pénurie alimentaire par Lester R. Brown (New York: WW Norton & Co.). Les données de support, les vidéos et les diaporamas peuvent être téléchargés gratuitement à l'adresse www.earthpolicy.org/books/fpep.