. NE TOUCHEZ PAS LES PÂTÉS DE SABLE - LES DISPERSANTS DE DÉVERSEMENT EN EAU PROFONDE DE BP SE CACHENT TOUJOURS SUR LES PLAGES - SCIENCE

Ne touchez pas les pâtés de sable - les dispersants de déversement en eau profonde de BP se cachent toujours sur les plages

huile sur la plage
CC BY 2.0 Rob Walker

Après l'explosion de BP Deepwater Horizon en 2010, des quantités de pétrole sans précédent (environ 210 millions de gallons) se sont déversées dans le golfe du Mexique. Dans une tentative désespérée de minimiser les dégâts, BP a autorisé à verser 1, 84 million de gallons supplémentaires de produits chimiques au-dessus de la marée noire.

Une expérience ad hoc

On espérait que ces produits chimiques, connus sous le nom de dispersants, aideraient le pétrole à se décomposer en petits morceaux au lieu de former des nappes, ce qui réduirait la disponibilité des composants toxiques dans le pétrole pour la vie aquatique et empêcherait les marées grasses de souiller les plages. et des marais délicats le long de la côte.

À l'époque, nous avions tenté de mettre en perspective la toxicité de ces produits chimiques dispersants, notant que les ingrédients actifs des dispersants "sont considérés comme peu préoccupants, car ils se biodégradent très rapidement". Les autorités de réglementation ont vraisemblablement fondé leurs espoirs sur ce fait, car elles ont approuvé l'utilisation des produits chimiques au lieu d'autres études montrant qu'ils peuvent être très toxiques pour un organisme unicellulaire à court terme (la même propriété qui aide un produit chimique à se lier à l'huile et à la dissoudre l’eau le rend efficace pour casser la paroi cellulaire grasse qui se tient dans cette bulle d’eau avec toutes les petites machines cellulaires de la vie). plage tachée d'huile

Geoff Livingston / CC BY-SA 2.0

Ce que nous ne savions pas alors

Nous constatons à présent que l’ingrédient clé DOSS, l’agent dispersant, qui désigne le sulfosuccinate de dioctyle et de sodium, ne disparaît pas rapidement de l’environnement. Quatre ans après le déversement, les scientifiques détectent toujours la présence de DOSS dans la colonne d'eau de mer profonde et dans des "galettes de sable" contaminées par des hydrocarbures sur les plages. Les chercheurs en eau profonde n’étonnent pas tellement les chercheurs, car la dégradation ralentit dans l’environnement sombre et froid situé loin de la surface.

Mais sur les plages, avec l'air, le soleil et la chaleur pour alimenter les micro-organismes qui aident à nettoyer les contaminants de l'environnement, il était prédit que le DOSS aurait disparu depuis longtemps. Les chercheurs ont mis au point de nouvelles méthodes pour détecter le DOSS quand il est lié à du pétrole et s’accroche au sable, provoquant la formation de galettes de sable.

Ne touchez pas les galettes de sable

Les plages du Golfe ont encore des panneaux indiquant aux gens de ne pas toucher les galettes de sable. Dans quelle mesure ces niveaux de dispersant restés le long de la côte sont-ils toxiques? L'auteur principal, Helen White, qui enseigne la chimie au Haverford College, déclare:
C'est difficile à dire, car nous ne savons pas à quel point cela pourrait être toxique. L’EPA a déterminé quelles sont les concentrations de DOSS pouvant être nocives pour la vie marine dans l’eau, mais la toxicité de DOSS dans les formes solides (non aqueuses) telles que les sédiments ou les galettes de sable n’est pas connue. Nous savons que si vous mesurez x quantité de ce composé dans y quantité d’eau, c’est toxique. Mais vous ne pouvez pas comparer ces chiffres à ceux que nous avons trouvés dans les galettes de sable, car nous examinons ce composé dans un mélange de sable et d’huile.

Il convient de rappeler que ces dispersants ressemblent énormément aux produits chimiques que nous libérons chaque jour à la suite de tâches de nettoyage effectuées dans nos maisons et nos industries, mais le mélange de résidus d’huile et de dispersants peut présenter des risques entièrement nouveaux pour l’environnement et les personnes qui les occupent. il. D'autre part, le fait que le DOSS ne se soit pas encore dégradé suggère qu'il peut être adsorbé ou fixé d'une autre manière si étroitement dans les galettes de sable qu'il ne présente vraiment que peu de risque d'exposition.

Des études comme celles-ci sont importantes pour aider les intervenants d'urgence à comprendre la meilleure façon de réagir en cas de catastrophe et pour approfondir notre compréhension de la situation toujours en évolution après la catastrophe de Deepwater Horizon.