. LES COUCOUS ET LES CORBEAUX NOUS APPRENNENT COMMENT LES PARASITES PEUVENT ÊTRE BONS - SCIENCE

Les coucous et les corbeaux nous apprennent comment les parasites peuvent être bons

différentes espèces d'oiseaux partagent un nid
© Vittorio Baglione

Dans une relation parasitaire, une espèce bénéficie d’une manière ou d’une autre tandis qu’une autre subit un préjudice. Les coucous ont longtemps été vus comme des parasites, car ils pondent leurs œufs dans les nids d'autres oiseaux. Les poussins de coucou se disputent ensuite la nourriture avec les propres bébés de l'hôte.

Cependant, de nouvelles recherches remettent en cause notre compréhension de cette relation. Daniela Canestrari et son équipe de l’Université d’Oviedo, en Espagne, ont étudié les nids de corbeaux, avec ou sans coucous. Ils ont découvert que les nids contenant les deux espèces s'en tiraient mieux, car les bébés coucous les défendaient des prédateurs, augmentant ainsi la population de corbeaux.

"En écologie, il existe de nombreux types d'interactions entre espèces différentes", m'a expliqué Canestrari. "Ce que nous avons conclu de cette étude est que classer ces interactions comme parasitaires ou mutualistes n'est peut-être pas si correct, parce que parfois ces interactions peuvent être assez complexes." Les données de cette étude ont été recueillies sur une période de 16 ans. L'équipe de Canestrari a fait cette découverte en étudiant les comportements sociaux des corbeaux. "Nous avons réalisé que cette population était parasitée par le grand coucou", a-t-elle déclaré. Lors de la surveillance des nids de corbeaux, ils ont compté le nombre d'œufs, le nombre d'œufs éclos et le nombre de poussins qui sont partis et ont quitté le nid.

"Nous avons réalisé par hasard que les nids parasités avaient plus de chances de réussir", a déclaré Canestrari. "Nous avons donc décidé d'analyser les données." L'analyse a confirmé leurs conclusions.

Les coucous nouvellement éclos libèrent une sécrétion nocive lorsqu'ils sont menacés. Les chercheurs pensent que cela profite à tous les nouveau-nés partageant un nid, petits corbeaux et coucous, en dissuadant les prédateurs. Canestrari a déclaré qu'ils savaient qu'il y avait dans la région des prédateurs tels que les chats et des oiseaux de proie tels que les rapaces, mais ils ne sont pas certains des menaces les plus graves pour les corbeaux. "Même les corbeaux peuvent précéder les nids les uns des autres", a-t-elle déclaré. Cela pourrait être une direction pour des recherches ultérieures, avec l'aide de la technologie d'enregistrement continu.

bébé coucou

© Daniela Canestrari

La sécrétion elle-même mérite également d'être approfondie. Canestrari a déclaré que seuls les poussins à coucou produisent cette substance, qui est un mélange d'acides, d'indoles, de phénols et de composés contenant du soufre. "Quels sont tous les composés qui sont responsables de l'odeur. C'est vraiment mauvais."

Bien sûr, les résultats ne disent pas qu'il n'y a pas de mauvais parasites. Par exemple, il est difficile de voir les avantages pour l'hôte si l'interaction avec une autre espèce la tue. "C'est un message de complexité", a déclaré Canestrari. Dans le cas des corbeaux et des coucous maculés, l'avantage pourrait être perdu si les nids n'étaient pas menacés par des prédateurs. "Le résultat de l'interaction peut changer avec le temps."

Il sera intéressant de voir si cette découverte inspirera d’autres écologistes à réévaluer d’autres interactions parasitaires. "Nous sommes curieux de voir si d'autres chercheurs parviennent aux mêmes conclusions pour d'autres systèmes", a déclaré Canestrari.

Les résultats complets sont publiés dans le numéro du 21 mars 2014 de Science.