. LA CHINE ET LE SOJA - SCIENCE

La Chine et le soja

ferme
CC BY 2.0 Lloyd Alter / Ferme dans la province du Hunan en Chine

Il y a environ 3 000 ans, les agriculteurs de l'est de la Chine ont domestiqué le soja. En 1765, les premières graines de soja sont arrivées en Amérique du Nord, mais elles ne se sont pas rapidement imposées. Pendant près de 150 ans, le soja est resté une curiosité dans les jardins.

Puis, à la fin des années 1920, un marché de l'huile de soja a commencé à se développer, faisant passer le soja du jardin au champ. Dans les années 1930, la production de soja aux États-Unis est passée de 400 000 tonnes à plus de 2 millions de tonnes. Et à mesure que la demande de pétrole augmentait, la production de soja atteignit plus de 8 millions de tonnes en 1950.

Au cours des années 1940 et au début des années 1950, la récolte de soja a été récoltée et broyée principalement pour les 20 pour cent de la graine produite à partir d'huile. Puis, dans les années 50, la demande en viande, en lait et en œufs a augmenté. Avec peu de nouvelles prairies pour soutenir les troupeaux de bœufs et de vaches laitières en expansion, les agriculteurs ont commencé à nourrir davantage de céréales avec du soja afin de produire davantage de bœuf et de lait. Les agriculteurs dépendaient déjà beaucoup des céréales pour produire du porc, de la volaille et des œufs. En 1960, le tourteau de soja était devenu le principal produit de la trituration du soja et l'huile le second. Pour la première fois, la valeur du tourteau dépassait celle de l'huile, un signe avant-coureur du rôle changeant du soja.

Cette augmentation de la demande de tourteau de soja a été révélée par la découverte par les nutritionnistes spécialisés dans l’alimentation animale que la combinaison d’une partie de farine de soja et de quatre parties de grain, généralement du maïs, dans les rations d’aliments augmenterait considérablement l’efficacité avec laquelle le bétail et la volaille convertissent le grain en protéine animale. C’était le moyen par lequel le soja devenait un acteur majeur de l’agriculture, lui permettant de rejoindre le blé, le riz et le maïs comme l’une des quatre cultures les plus importantes au monde. Les principaux producteurs de soja sont les États-Unis (80 millions de tonnes), le Brésil (70 millions de tonnes) et l’Argentine (45 millions de tonnes). Ensemble, ils représentent plus des quatre cinquièmes de la production mondiale de soja. La Chine se situe au quatrième rang avec seulement 14 millions de tonnes. Pendant six décennies, les États-Unis ont été à la fois le principal producteur et exportateur de soja, mais en 2011, les exportations du Brésil ont de peu éclipsé celles de ce pays.

Pour la plupart des consommateurs, le soja est un aliment invisible, qui se retrouve dans bon nombre des produits que l'on trouve dans les réfrigérateurs. Il est clair que le soja est beaucoup plus omniprésent dans le régime alimentaire humain que ne le suggèrent les éléments visuels.

La demande mondiale de soja augmente d'environ 7 millions de tonnes par an. Il est principalement motivé par les 3 milliards de personnes qui gravissent la chaîne alimentaire et consomment davantage de produits de l'élevage à forte intensité de céréales et de soja. La croissance démographique pousse également la demande de soja à la hausse, soit indirectement par le biais de la consommation de produits de l'élevage, soit directement par la consommation de tofu, de miso et de tempeh. Aux États-Unis et en Chine, les deux principaux consommateurs de soja, la population croît respectivement de 3 millions et 6 millions par an. Enfin, la demande croissante d'huile de soja pour le biodiesel augmente également l'utilisation de soja.

Le principal effet de la hausse de la consommation mondiale de soja a été une restructuration de l'agriculture dans l'hémisphère occidental. Aux États-Unis, il y a maintenant plus de terres dans le soja que dans le blé. Au Brésil, la superficie en soja dépasse celle de toutes les céréales combinées. La superficie de soja argentine est maintenant près du double de celle de toutes les céréales combinées, ce qui met dangereusement le pays en passe de devenir une monoculture de soja.

Satisfaire la demande mondiale croissante de soja pose un énorme défi. Le soja étant une légumineuse fixant l'azote atmosphérique dans le sol, il ne réagit pas aussi bien aux engrais que le maïs, par exemple, qui a un appétit vorace pour l'azote. Et comme le soja utilise une partie de son énergie métabolique pour fixer l'azote, il a moins d'énergie pour produire des semences. Cela rend difficile l'augmentation des rendements.

Malheureusement, si la consommation mondiale de soja continue d’augmenter rapidement, les pressions économiques pour défricher davantage de terres pourraient s’intensifier. Et si les terres supplémentaires pour répondre à la demande croissante ne se trouvent pas au Brésil, où seront-elles? D'où viendra la nouvelle terre de soja?

Pour le rapport complet, cliquez ici.

De

Planète pleine, assiettes vides: la nouvelle géopolitique de la pénurie alimentaire

par Lester R. Brown (New York: WW Norton & Co.). Les données de support, les vidéos et les diaporamas peuvent être téléchargés gratuitement à l'adresse www.earth-policy.org/books/fpep.