. LE MONDE PEUT-IL NOURRIR LA CHINE? - SCIENCE

Le monde peut-il nourrir la Chine?

Chine
CC BY 2.0 Wikipedia / Cela ne suffit plus pour nourrir la Chine

Du jour au lendemain, la Chine est devenue l'un des principaux importateurs mondiaux de céréales et devrait acheter 22 millions de tonnes pour l'année commerciale 2013-2014, selon les dernières prévisions du département américain de l'Agriculture. En 2006, il y a seulement huit ans, la Chine affichait un excédent de céréales et exportait 10 millions de tonnes. Quelle est la cause de ce changement dramatique?

Ce n'est que depuis 20 ans, après avoir écrit un article intitulé "Qui va nourrir la Chine?", Que j'ai commencé à comprendre pleinement à quel point la sécurité alimentaire était une question politique sensible pour les Chinois. Les dirigeants du pays étaient tous des survivants de la grande famine de 1959-1961, au cours de laquelle quelque 36 millions de personnes moururent de faim. Pourtant, alors que le gouvernement chinois critiquait publiquement le fait que je mette en doute la capacité du pays à se nourrir, il a commencé à réformer tranquillement son agriculture. Beijing a notamment adopté une politique d’autosuffisance en céréales, une initiative en perte de vitesse.

Depuis 2006, la consommation de céréales de la Chine a augmenté de 17 millions de tonnes par an. (Voir les données.) À titre de comparaison, cela se compare à la récolte de blé annuelle de l’Australie, qui est de 24 millions de tonnes. Avec le ralentissement de la croissance démographique, cette augmentation de l'utilisation des céréales est en grande partie le résultat de l'énorme population de la Chine qui monte dans la chaîne alimentaire et consomme davantage de viande, de lait et d'œufs à base de céréales. Importations nettes de céréales par la Chine, 1960-2013

© Earth Policy Institute

En 2013, le monde aurait consommé environ 107 millions de tonnes de viande de porc, dont la moitié a été consommée en Chine. Les 1, 4 milliard d’habitants de la Chine consomment six fois plus de porc que les États-Unis. Malgré la récente augmentation de la production de viande de porc, la consommation totale de viande de la Chine par personne ne représente encore que 120 livres par an, soit à peine la moitié des 235 livres aux États-Unis. Mais les Chinois, comme beaucoup d’autres à travers le monde, aspirent à un style de vie américain. Pour consommer de la viande comme le font les Américains, la Chine devrait doubler approximativement son approvisionnement annuel en viande de 80 millions à 160 millions de tonnes. En utilisant la règle empirique de trois à quatre livres de grain pour produire une livre de porc, 80 millions de tonnes supplémentaires de porc nécessiteraient au moins 240 millions de tonnes de céréales fourragères.

D'où viendra ce grain? Les agriculteurs en Chine perdent de l'eau d'irrigation à cause de l'épuisement des aquifères. La nappe phréatique située dans la plaine de la Chine du Nord, une région qui produit la moitié du blé du pays et un tiers de son maïs, est en chute libre de plus de 10 pieds par an dans certaines régions. Pendant ce temps, les ressources en eau sont détournées vers des utilisations non agricoles et les terres cultivées sont en train d'être perdues au profit de la construction urbaine et industrielle. Le rendement céréalier de la Chine étant déjà parmi les plus élevés au monde, son potentiel pour augmenter la production à l'intérieur de ses propres frontières est limité.

L'achat en 2013 par un conglomérat chinois de la société américaine Smithfield Foods Inc., la plus grande entreprise de production de porcs et de transformation du porc au monde, était vraiment une mesure de sécurité. Il en va de même pour l'accord de la Chine avec l'Ukraine, qui prévoit l'octroi de 3 milliards de dollars de prêts en échange de maïs, ainsi que des négociations avec des entreprises ukrainiennes pour l'accès à la terre. Ces initiatives de la Chine illustrent la nouvelle géopolitique de la pénurie alimentaire qui nous concerne tous.

La Chine n'est pas seule à se battre pour la nourriture. On estime que 2 milliards de personnes dans d'autres pays gravissent également la chaîne alimentaire et consomment davantage de produits animaux à forte intensité de céréales. La combinaison de la croissance démographique, de la richesse croissante et de la conversion d'un tiers de la récolte céréalière américaine en éthanol pour alimenter des voitures augmente la demande mondiale de céréales d'un record de 43 millions de tonnes par an, soit le double de la croissance annuelle d'il y a dix ans.

Les agriculteurs du monde ont du mal à suivre le rythme. Lorsque les approvisionnements en céréales se sont resserrés dans le passé, les prix ont augmenté et les agriculteurs ont réagi en produisant davantage. Maintenant, la situation est beaucoup plus complexe. Les pénuries d'eau, l'érosion des sols, les rendements en plateau dans les pays avancés, et le changement climatique menacent de plus en plus la production.

Alors que la Chine importe des quantités croissantes de céréales, elle est en concurrence directe avec des dizaines d'autres pays importateurs de céréales, tels que le Japon, le Mexique et l'Égypte. Le résultat sera une hausse mondiale des prix des denrées alimentaires. Ceux qui vivent dans les échelons inférieurs de l'échelle économique mondiale - ceux qui luttent déjà pour survivre - auront encore plus de mal à s'en sortir. Les familles à faible revenu piégées par l'inflation des prix des denrées alimentaires ne seront pas en mesure de se payer suffisamment de nourriture pour se nourrir chaque jour.

Le monde est en train de passer d'une période d'abondance à une période dominée par la rareté. Le retour de la Chine vers le monde extérieur pour des quantités massives de céréales nous oblige à reconnaître que nous avons des problèmes sur le plan alimentaire. Pouvons-nous inverser les tendances qui resserrent les disponibilités alimentaires ou le monde se dirige-t-il vers un avenir caractérisé par une hausse des prix des denrées alimentaires et des troubles politiques?

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Lester R. Brown est président de Earth Policy Institute et auteur de Breaking New Ground: Une histoire personnelle (WW Norton, 2013) et de Full Planet, Empty Plates: la nouvelle géopolitique de la pénurie alimentaire. Consultez notre diaporama de soutien pour des données supplémentaires. Plus de ressources sont disponibles sur www.earth-policy.org.